Tony Soberanis

Historia, Política, Belice

Antonio Soberanis Gómez (Tony, 1897-1975). Líder de los trabajadores de Belice. Padre del movimiento obrero de Belice.

Antonio Soberanis nació el 17 de enero de 1897. Su familia, de padres mexicanos vivía en San Antonio, Rio Hondo, al norte de Belice, entonces llamada Honduras Británicas.

Estudió sus primeras letras en el Holy Redeemer Boy's School. Pero no continuó su formación académica, y aprendió el oficio de barbero. Mudados a Belice abrió su propio negocio en la ciudad, bajo el nombre The Panama Barbershop. Originalmente ubicado en Handyside Steeet, luego lo cambió a Queen Street. Este espacio era sede de encendidas discusiones en torno a la realidad. Por ello fue considerado como un centro de actividades políticas y boicoteado en 1932.

Tony Soberanis comenzó su activismo político en 1931. Eran tiempos muy difíciles desde el punto de vista económico. El comercio de caoba había declinado en Honduras Británica. A la gran depresión que se inició en el 1929, se sumaron los estragos del  huracán de 1931. Todo ello creó pésimas condiciones de vida para la clase trabajadora hacia los años 1934-35. En ese escenario Tony Soberanis improvisaba tribunas públicas en el Parque Battlefield, en la ciudad de Belice. Allí hablaba sobre el tratamiento injusto por parte del gobierno y de las grandes empresas hacia los trabajadores.

La primera huelga que organizó fue el 1ro de octubre de 1934, en el aserradero del B.E.C. En el motín la policía arrestó a 17 personas incluido Tony Soberanis. La policía se negó a concederle la libertad bajo fianza y lo retuvo durante 35 días.

Se había creado en aquella época una organización que se llamó Brigada para Desempleados. Le exigieron trabajo y mejor pago al gobernador colonial Harold Baxter Kittermaster. Después de reunirse con ellos solo les otorgó 80 empleos para un total de 1800 necesitados, y un programa de alimentación conocido como "el laboratorio de arroz", donde ofrecían arroz hervido y pan cocido en las ollas. Este programa fue severamente criticado por Soberanis. Desenmascaró abiertamente cómo el gobierno cocinaba el arroz y el pan del pueblo en las mismas ollas de cobre donde lavaban la ropa.

Los líderes de la brigada abandonaron la esperanza y renunciaron. Tony Saberanis continuó la causa y consideró una cobardía abandonarla. Junto a sus colegas, John Neal, James Barnett, James y Henry Middleton, los hermanos Lahoodie, Archibald Lodge, Chano Lovell, Gabriel Adderly, Alfred Hall y Benjamin Reneau, formó la Asociación de Trabajadores y Desempleados. (Labor and Unemployed Association, LUA por sus siglas en inglés).

En 1935, el gobierno aprobó varias leyes nuevas donde censuraba la libertad de expresión y las críticas al gobierno. En octubre de 1935 el líder sindical pronunció un discurso en Corozal Town, donde llamó chupasangres a los grandes almacenes y al gobernador, rey de los ladrones. Fue arrestado nuevamente, acusado de sedición, y esta vez fue liberado tras pagar una multa.

Esta organización emprendió estrategias, manifestaciones y desafió a grandes empresas como la Belice Estate and Produce Company, John Harley and Co., Hofius y Hilderbrant, Melhado and Sons, y Brodies. Celebraban reuniones semanales en el Parque Battlefield donde Tony hizo campaña por el trabajo para los desempleados y habló en contra del gobierno.

Su mensaje se extendió más allá de la ciudad de Belice. Viajó hasta el puerto de Dangriga y a Corozal, para alentar a los trabajadores en la causa de las mejoras salariales. Algunas manifestaciones fueron pacíficas, pero otras se convirtieron en verdaderos disturbios.

Sus esfuerzos dieron frutos. Los salarios de los trabajadores portuarios se elevaron de 8 a 25 centavos, y se emplearon más hombres para trabajar en la Autopista del Norte, después de recibir una subvención de un cuarto de millón de dólares. Además, se les otorgó una representación parcial a los funcionarios electos en el Consejo Legislativo.  La asociación operaba su propio programa de alimentos, y organizó actividades de recaudación de donaciones.

También organizaron un cuerpo médico llamado Enfermeras Rojas y Verdes, nombradas así por los colores del LUA. Las enfermeras, dirigidas por Cristobel Usher, ofrecieron atención médica gratuita a los miembros de LUA. Entre estas mujeres, fueron parte esencial del equipo las enfermeras Vivian Seay, Cleopatra White y Delia Cherrington.

Además la brigada operó su propio programa de alimentación. Para enfrentar los planes del gobierno, y organizó actividades para recaudar fondos. De esta manera contribuyeron a alimentar a muchas personas, las cifras ascienden a unas 3000.

El movimiento que lideró fue efímero, los dirigentes se dividieron internamente. Tony Soberanis continuó la lucha hasta 1942. Ese año comenzó a trabajar en la construcción del Canal de Panamá.

En 1950 el movimiento se disolvió en el Comité Popular, luego se sumó al Partido Unido del Pueblo, y Soberanis se convirtió en consejero del partido. Finalizaban dos décadas de ardua y abierta lucha en favor de  los obreros

El 14 de abril de 1975 murió a la edad de 78 años. Sus restos descansan en su granja en Santana Village.

En el año 2013 se inauguró un busto de Antonio Soberanis en el Parque Battlefield, donde tantas batallas libró como líder de los obreros. La alcaldía y el pueblo de Belice honraban así la contribución de este incansable luchador por los derechos sindicales.

Antonio Tony Soberanis fue un hombre de origen humilde que enfrentó los poderes de un país colonizado en pleno siglo XX. Su mensaje de unidad se elevó por encima de diferencias étnicas. Por eso se le considera el padre del movimiento obrero y del nacionalismo beliceño.

 

Bibliografía

13 chapters of a history of Belize, Angelus Press, 1994

Alexander, Robert J. y Eldon M. Parker: A History of Organized Labor in the English-speaking West Indies, Greenwood Publishing Group, 2004

Bolland,O. Nigel: Colonialism and Resistance in Belize: Essays in Historical Sociology, Cubola Productions, 2003

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Merrill, Tim: Guyana and Belize: Country Studies, Federal Research Division, Library of Congress, 1993.