Louise S. Bennett

Música, Educación, Literatura, Radio y TV, Folklore, Jamaica

Louise S. Bennett (Louise Simone Bennett-Coverley, Miss Lou, 1919-2006). Folclorista, actriz, escritora y educadora jamaiquina. Ícono internacional de la cultura contemporánea de esa isla.

Nació en Kingston el 7 de septiembre de 1919 en una sociedad marcada por la discriminación racial. Louise Simone, a pesar de ser mujer y negra tuvo una buena educación en los colegios de Ebenezer y Calabar, primero, y luego en el St. Simon’s College, el Excelsior College y el Friends College.

Desde los catorce años comenzó a escribir sus primeros poemas en creole, con un estilo muy personal, inspirados en su realidad inmediata, las historias de su abuela, y los clientes ricos de su madre costurera. Por sus excelentes calificaciones el gobierno británico le otorgó una beca para completar su formación en la Royal Academy of Dramatic Art en Londres, donde fue la primera graduada negra.

A esta formación británica clásica Louise Simone le añadió el acervo cultural jamaiquino. Tras terminar sus estudios no regresó inmediatamente a Jamaica, permaneció en Inglaterra donde trabajó ocasionalmente en la BBC, leyendo sus poemas, cantando sus creaciones y luego produciendo o presentando sus programas en creole para las comunidades de inmigrantes jamaiquinos en Inglaterra. Integró algunas compañías dramáticas de gran prestigio como Coventry, Huddeersfieldy Amersham, donde interpretaba papeles cómicos y revistas musicales.

A su regreso a Jamaica laboró en espacios radiofónicos que pronto la consagraron como la actriz cómica más popular de la radiodifusión. Por sus poemas, canciones y pantomimas, se convirtió en una de las personalidades populares más conocidas del ámbito de las Antillas. Sus poemas, escritos en patois o creole, influyeron en muchos poetas populares caribeños como Mutabaruka, Linton Kwesi Johnson y Paul Keens-Douglas.

No solo fue actriz, también formó como maestra a numerosos jóvenes que aspiraban a convertirse en actores, y recorría la isla impartiendo nociones de teatro a los grupos de aficionados. Por su calidad pedagógica integró el claustro de arte dramático en el Extra Mural Department de la Universidad de Las Antillas.  Al mismo tiempo, desarrolló una exitosa carrera como vocalista de música popular jamaicana, y mantuvo una importante trayectoria literaria. Creó poemas inspirados en la mejor tradición oral de raíz africana que conservaban sus compatriotas.

Defensora del valor de las fuentes orales para reconstruir la historia, sacó a la luz testimonios de la llamada “gente sin historia”. Y estas realidades las divulgó a través de los medios de comunicación, con espíritu cómico cargado de ironía y sátira, tanto en versos como en canciones. Sin perder nunca el desenfado de sus versos, reafirmó los valores supremos de la condición humana el derecho a la dignidad y al respeto, sin importar la raza, el sexo o el origen social.

Miss Louise, como cariñosamente le apodaron en su país natal, fue conferencista internacional sobre la música, la cultura, la tradición oral y el dialecto criollo de Jamaica.  Lejos de las rígidas estructuras académicas, ella estrechó vínculos con la tradición más autóctona de su tierra y le dio un carácter universal al creole jamaicano. A partir del estudio de los jamaiquinos que emigran y son asimilados por la cultura inglesa, acuñó el concepto “deslealtad cultural”, porque estos asumen a Inglaterra como la “madre patria” y no a su isla natal.

Entre su legado musical se destaca la versión de 1954 de la canción tradicional jamaiquina “Day Dah Light”, grabada por Harry Belafonte como “Day O” y también conocida en 1955 como “Banana Boat Song” con arreglo de Tony Scott y letras adicionales. Belafonte basó su versión en la grabación de Louise Bennett y fue uno de los grandes éxitos de la década de 1950, ganador del primer disco de oro de la historia.

Entre las obras grabadas por Miss Lou podemos citar: “Jamaica Singing Games” (1953), “Jamaican Folk Songs” (Folkways Records, 1954), “Children’s Jamaican Songs and Games” (Folkways, 1957), “Miss Lou’s Views” (1967),“Listen to Louise” (1968), “Carifesta Ring Ding” (1976), “The Honorable Miss Lou” (1981), “Miss Lou Live-London” (1983) y “Yes M’ Dear” (Island Records).

Como artista e investigadora obtuvo numerosos premios y distinciones: el Premio Norman Manley a la Excelencia en las Artes; la Orden de Jamaica (1974), la Medalla de Oro del Institute of Jamaica's Musgrave Silver, la Medalla de Oro a la Eminencia en la Cultura y las Artes y el título de Doctora Honoris Causa en Letras por la Universidad de las Antillas (1983); y doctorado Honoris Causa por la York University. El gobierno jamaicano la designó Embajadora Cultural de su país en el resto del mundo, y en el 2001, por el aniversario de la independencia de Jamaica  la nombró Miembro de la Orden Jamaiquina del Mérito, por su invaluable y distinguida contribución al desarrollo de las Artes y la Cultura.

En Toronto el Harbourfront Centre, organización cultural sin fines de lucro, nombró una de sus sedes como la Sala de Miss Lou.

Además de su trabajo multifacético, dedicada al teatro, la música, la literatura y la divulgación de la cultura autóctona jamaicana, fue madre de un hijo, fruto de su unión con el actor y empresario Eric Wiston Coverley, y adoptó varios niños huérfanos con los que formó una gran familia.

Louise Simone Bennett-Coverley vivió una larga temporada en Toronto, Canadá, donde falleció el 27 de julio de 2006, próxima a cumplir 87 años. En su entierro la Primera Ministra de Jamaica, Portia Simpson Miller la describió como un icono cultural de la nacionalidad jamaiquina, y en sus palabras finales agregó en patois el tradicional y respetuoso adiós: “Camine bueno, Miss Lou

 

Bibliografía activa

Verses in Jamaican dialect (Kingston, 1942),

Jamaican humor a dialect (Kingston, 1943),

Jamaican dialect poems (Kingston, 1948),

Stories and dialect verse by Louise Bennett and others (Kingston, 1951),

Laugh with Louise (Kingston, 1961)

Noh Lickle Twang

Jamaica Labrish (Kingston, 1966) y

Anancy and Miss Lou (1979).

Bibliografía pasiva

Bogues, Tony: Raza y clase social en la sociedad jamaicana, en Revista Nueva Sociedad No. 63, noviembre-diciembre, 1982, pp. 113-126.

Cushion,  Steve. “Una sublevación de la clase obrera contra el imperio británico”, en La Revolución en el Bicentenario.

Guerra Vilaboy, Sergio; German Rodas Chaves: Forjadores del pensamiento crítico latinoamericano. Ediciones La Tierra. Quito, Ecuador. Primera edición, 2011.

Rodríguez García, Antonio M; Rosa M. Luque Pérez, Ana M. Navas Sánchez: “Usos y beneficios de la historia  oral”, en Reidocrea. Volumen 3. Artículo 24. Universidad de Granada, pp. 193-200.