Leroy Clarke

Artes Visuales, Literatura, Trinidad y Tobago

LeRoy Clarke (1938). Pintor y poeta de Trinidad y Tobago.  Su obra ha sido ampliamente expuesta en el Caribe, América del Norte y del Sur.

Clarke nació en Gonzales, Belmont, Puerto de España, el 7 de noviembre de 1938. Fue el primero de nueve hijos, por eso le llamaban "Big B" (big brother, hermano grande). Su padre era un fabricante de vinos radicado en el paseo marítimo. Comenzó sus estudios primarios en su barrio natal, en la Escallier E.C. School y luego en el Young High School, en Belmont, donde se graduó en 1953.

Cuando era adolescente, a LeRoy le cautivaron los artistas plásticos clásicos –como da Vinci, Miguel Ángel, Rembrandt, Durero, Constable, Turner-; y entre los más cercanos, el acuarelista estadounidense Winslow Homer. Admiró a los pintores haitianos de los años cuarenta y cincuenta y a los muralistas mexicanos. Tuvo una estrecha amistad con el poeta y dramaturgo Derek Walcott, quien hizo  sus primeros trabajos con el Taller de Teatro de Trinidad en los años sesenta y se convirtió en mentor de LeRoy.

Tras estudiar en el Osmond High School entre 1953 y  1958, se desempeñó como maestro en St Phillip’s E.C. School, donde trabajó hasta 1967. Desde muy joven le gustaba el dibujo, la pintura, el canto popular y la actuación. Perteneció al Taller de Teatro de Trinidad entre los años 1962 y 1967.

En 1962 LeRoy mostró su obra pictórica en la Exposición Nacional de la Independencia, donde vendió su primer cuadro en 15 dólares. Esta etapa inicial de su carrera culminó cuando inauguró "A Labour of Love", su primera exposición individual en Trinidad, en 1966, cuyo tema central fueron las mujeres y los niños. Ese mismo año participó en la Bienal de Sao Paulo, Brasil, y al siguiente, en la Expo de Montreal, Canadá.

De formación autodidacta, viajó a los Estados Unidos en 1967, y continuó la experimentación en el campo de las artes visuales. Se instaló primero en el Bronx, pero no se sintió cómodo en la comunidad puertorriqueña y se unió a la comunidad de las Indias Occidentales, en Brooklyn. Allí trabajó la pintura en las bolsas de azafrán en el suelo de su apartamento. Su obra fue incluida en una exposición de 1968 en el Studio Museum en Harlem; y formó parte de los 100 Años de la exposición “Arte Americano en Filadelfia”, donde una de sus piezas se vendió por $475. Esta experiencia le abrió las puertas a una serie de exposiciones individuales.

A pesar de  trabajar en el turno de noche de un banco, dedicaba sus días a la pintura y la escritura. Desde 1969 se le reconoció como un pintor profesional y fue el primer artista caribeño con residencia en el Studio, en Harlem, entre 1969 y 1975.

Su perspectiva ideológica tuvo la influencia del movimiento norteamericano llamado Black Power, que integraba de manera cultural, política y social a Trinidad y Tobago y África a través de imágenes surrealistas. Cercano a la  tradición del cubano Wifredo Lam, y del pintor guyanés Phillip Moore, en Clarke está presente la fascinación por la herencia africana, y por el mundo mitológico de su isla natal. Tomando en cuenta la situación de Trinidad creó un microcosmos para recrear la difícil situación del estatus neocolonial. En la década de 1970 se insertó su obra en la oleada internacional de concientización sobre la negritud. Su trabajo se ha centrado en las asociaciones africanas con la cultura caribeña, la religión y la sociedad.

Autor de enormes lienzos inacabados e imágenes abrumadoras de la transfiguración y la trascendencia, donde siempre África y la creencia yoruba han estado muy cerca.

En los últimos días de 1970 LeRoy Clarke prometió que haría una secuencia durante toda su vida, la que llamó El Poeta. Consistiría en
una vasta colección de pinturas, dibujos y poemas, sobre su propia experiencia vital, como un viaje, símbolo del crecimiento humano.
El primer movimiento del poeta, Fragmentos de un espiritual, ocupó los primeros años setenta. Luego vino una fase llamada Douens, que involucró a más de 250 pinturas, que van desde las seis o siete pulgadas cuadradas hasta los 12 pies, más 400 dibujos y un libro de poemas que, en la forma de larga tradición de artistas caribeños, LeRoy llevó a Nueva York.

Douens son los tristes personajes juguetones del folclore de Trinidad y Tobago, los niños que murieron antes de ser bautizados y cuyos pies apuntan hacia atrás. LeRoy vio en ellos un símbolo de la neocolonialidad. Esa idea es central su obra. Utilizó además otras figuras de origen popular: el soucouyant deshumanizante, el lechón de la sangre, La Diablesse, la Mama d'reau. Nada escapaba a sus ojos: artistas, escritores, el teatro, el Carnaval, la soca y toda la cultura mestiza de Trinidad. Siempre ha recreado ideas e imágenes viejas y familiares de la sociedad caribeña de siglo XX que le tocó vivir.

En el año 1980 regresó a su natal Trinidad, e inició una tercera fase de El Poeta que comenzó con una nueva alegoría: El Tucuche, que es  la segunda montaña más alta de Trinidad.  En los altos Aripo, al norte de Trinidad, el artista compró una parcela de tierra en una antigua finca de cacao, la que transformó en su santuario. Allí ha trabajado durante años hasta altas horas de la noche, en un ambiente austero, rodeado del silencio y de las fuerzas de la naturaleza. Este movimiento final comenzó a tomar un nuevo significado simbólico. El hombre que mira al otro lado de El Tucuche de su nueva altura, y lo que ve es aún más alto. Esta ha sido la etapa más exitosa de El poeta por ser una fase de trascendencia, donde LeRoy reinterpreta la realidad con nuevos ojos.

Además de su obra pictórica, LeRoy Clarke ha sido un escritor que ha aportado con sus poemas y ensayos una mirada muy personal de la realidad trinitaria y caribeña. Su primer poemario, aún inédito, titulado Fragments of A Spiritual fue escrito entre 1966 y 1970. Después escribió y editó Taste of endless fruit (Sabor de frutas sin fin, 1972); Douens (1976); Eyeing de word – love poems for ettylene eyeing; The distance is here; y The el tucuche poems 1984-2007, (2007),  Secret in sect of a bird deep in me, wanting to fly (2008) y al año siguiente publicó una crónica de sus dibujos a pluma y tinta realizados entre los años 1960 y  2008.

El artista se mantiene prolífico y lleno de energía.  Sus pinturas y poemas son fragmentos de un vasto lienzo, una visión apocalíptica que ha abrasado la mente del creador.

LeRoy con su pintura y sus letras ha validado su país en el Caribe a través de su singular idioma e imaginación. El mismo insiste en que su trabajo es obeah, una evocación deliberada de energía de África no contaminada.

A LeRoy Clarke, junto al escultor Dr. Raph Baney, se le ha otorgado la condición de Artista Maestro del Museo Nacional y Galería de Arte de Trinidad y Tobago.

En el año 2000 se le concedió el prestigioso premio Sylvester Williams, del Comité de Apoyo a la Emancipación de Trinidad y Tobago; en 2003 fue declarado icono y tesoro nacional viviente por el Gobierno de Trinidad y Tobago. Ese mismo año fue invitado de honor del Presidente de la República de Suriname al Carifesta VIII; y obtuvo el Premio de Excelencia de la Asociación Nacional para el Empoderamiento de las personas africanas (NAEAP).

Se le concedió en el 2005 un estatus mayor dentro de la comunidad orisha de su país cuando, durante el Sexto Festival anual Lluvia Shango, el  título de Jefe Ifa 'Oje' Won Yomi Abiodun de Trinidad y Tobago. Ese año se le entregó el Premio Sunshine de Nueva York, por su contribución a las Bellas Artes. En el mes de diciembre recibió el Doctorado Honoris Causa en Bellas Artes por la Universidad de Trinidad y Tobago.

En el 2008, año del 70 cumpleaños del artista, se realizó una ceremonia y una exposición con sus obras literarias en  la Biblioteca Central de la Universidad de las Indias Occidentales (UWI), en San Agustín.

 

Bibliografía activa

Of Flesh and Salt and Wind and Current: a Compilation of Works by and about LeRo Clarke Artist, Author, Poet, National Museum & Art Gallery of Trinidad and Tobago, Ministry of Culture and Tourism, 2003

Eyeing de Word. Love Poem For Ettylene, Ka. Ra. Da. Ele. Pa. Aye. Ada, Trinidad and Tobago, 2004

The El Tucuche Epic, Special Edition, UTT Press, Caribbean Paper & Printed Products, Trinidad and Tobago, 2007

De Distance Is Here – The El Tucuche Epic 1984-2007, Special Edition, UTT Press, Trinidad y Tobago, 2007.

Secret Insect of A Bird Deep In Me, Wanting to Fly: A Collection of Drawings by Master Artist LeRoy Clarke, Ka. Ra. Da. Ele. Pa. Aye. Ada, Trinidad and Tobago, 2008.

Voice of a Smouldering Coal, De Legacy – House of El Tucuche, Babu & Ruth Ketema - TOTEM Ltd, Trinidad and Tobago, 2010.

 

Bibliografía pasiva

LeRoy at 70, Commission UNESCO, Trinidad & Tobago, 2008.

Méndez Méndez, Serafín; Gail Cueto y Neysa Rodríguez Deynes: Notable Caribbeans and Caribbean Americans: A Biographical Dictionary,  Greenwood Publishing Group, Connecticut, London, 2003. pp. 112-114.

Matters in Trinidad & Tobago Maketh Man: The Visual Art of Leroy Clarke, University of the West Indies, St. Augustine, Trinidad and Tobago, 2011.