León Gontran Damas

Política, Literatura, Guayana francesa

León Gontran Damas (1912-1978). Poeta y militante guayanés, uno de los tres fundadores de la corriente literaria y anticolonialista de la Negritud, junto a Aimé Cesaire y Leopold Sedar Senghor. Su obra fue la expresión del rechazo a la política de asimilación colonial. Hasta tal punto denunció el colonialismo que algunas de sus publicaciones fueron incautadas o prohibidas en Francia. Hombre político, fue también diputado a la Asamblea nacional francesa por la Guayana francesa.

Damas nació el 28 de marzo de 1912 en Cayena, Guayana francesa. Al año siguiente falleció su madre, por lo que será criado por su tía,  Gabrielle Damas, la famosa Man Gabi de su obra escrita.

Hizo sus estudios primarios en su ciudad natal, Cayena, y luego fue enviado a Martinica para continuar estudios en Fort-de-France, en el liceo Schoelcher. Entre 1925 y 1926 fue condiscípulo de Aimé Cesaire.

Partió a la metrópoli en 1928, para proseguir los estudios secundarios en provincia y en 1929 se radicó en París. Estudió las lenguas orientales, el ruso y el japonés y siguió cursos de Derecho, Letras, y más tarde, los del Instituto de Etnología de París.  

En la época, los prejuicios raciales y la discriminación conocían su punto más candente, tanto en Europa como en los Estados Unidos de América. Damas fue testigo y víctima de la discriminación racial en la metrópoli y observó consternado el desarrollo del frente fascista europeo.   Se sensibilizó mucho con los acontecimientos racistas en los Estados Unidos, donde siguió muy de cerca el problema racial: las leyes "Jim Crow", los linchamientos, los disturbios y la lucha por los derechos civiles de la NAACP (National Association for the Advancement of Colored People).

Por esa época estableció relaciones de amistad con Countee Cullen, Langston Hughes (cuya biografía preparaba en francés) y con Richard Wright, uno de los intelectuales más representativos de la literatura rebelde afro-americana.

En 1935 Damas aceptó ser el secretario de redacción de la revista L'Étudiant noir. Dos años más tarde publicó, a cuenta de autor, el poemario Pigments, opúsculo de poesía ilustrada por un grabado del pacifista de Gante (Bélgica), Frans Masereel. (Robert Desnos hará el elogio de Damas en términos análogos a los empleados más tarde por Breton al referirse a Cesaire.)

Le siguió en 1938 la publicación de Retour de Guyane (Regreso de Guayana); Graffiti (1953) y en 1956 Black-Label: un titulo escandaloso, un trago amargo que suena como "Blue Note" para la música jazz, o "Cuba libre" para los cocteles caribeños.

En muchos de sus poemas expone su dolor ante el desastre que significa el racismo y el tabú de las relaciones inter-raciales. Encarnando anticipadamente en muchos de sus poemas el pensamiento de  Fanon  -el mimetismo y el complejo de inferioridad, las secuelas del colonialismo- Damas muestra los numerosos fantasmas del Blanco a propósito del hombre negro, así como las numerosas frustraciones del Negro en la sociedad blanca.   

Damas, el tartamudo, canta a la soledad, al temor de ser abandonado por la mujer amada y esperada, la tristeza y la cobardía del "blanqueamiento", como lo hacen los jazzistas que él venera. (cf. "Shine", por Louis Armstrong).

Considerando los problemas de racismo a escala planetaria ("raza", religión, lengua, nacionalidad y preferencia sexual confundidas), solidario con los soldados, con las  "pálidas rameras", habiendo recorrido otras "tierras consanguíneas" (Cesaire), Damas combina acertadamente una carrera política y literaria, ya que ambos compromisos le resultan indisociables.

Tras el deceso del diputado de la Guayana, René Jadfard, Damas ocupó su lugar en la Asamblea Nacional francesa entre 1948 y 1951.   

Casado con la martiniqueña Isabelle Victoire Vécilia Achille en 1949, Damas no se limitó a estar "orgulloso de esta raza única" (Cesaire) y colabora con varias revistas claves para la reivindicación de la raza: La Revue du Monde noirLégitime Défense y L'Étudiant noir.

Lazos de amistad profunda lo unen a Alain Locke (The New Negro) y a Claude McKay (que cita en su exergo el poema de Damas Black-Label).

Antimilitarista y antifascista, Damas tuvo varios problemas con los nazis. Se unió a la lucha de intelectuales comprometidos como Robert Desnos, Jean-Louis Baghio'O y Marguerite Duras contra Vichy y la ocupación nazi.

En 1943 la Gestapo lo detuvo, la Milicia, los Waffen SS o la policía francesa lo amenazaron. Habiendo estudiado etnología con Jacques Roumain y Michel Leiris, Damas será, después de las angustias de la guerra, investigador en la  UNESCO de 1964 a 1969.

En 1964 viajó a Brasil, donde conoció a su segunda esposa, Marietta Campos, con quien se casó en 1967.

Viaja mucho, a los Estados Unidos y al Caribe, con visitas frecuentes a Francia. Por esa época fundó en París, dentro de la casa editoras Fasquelle, la colección "Écrits français d'outre-mer" (Textos franceses de Ultramar).

Después de su carrera política, se consagraría a dar a conocer en los Estados Unidos y en el Caribe, la Negritud y el "Viejo Mundo".

Damas fue nombrado profesor de la Universidad Howard, en Washington, D.C. ("Distinguished Professor of African Literature"), cátedra que ocupó hasta su deceso.

En Washington, entabló relaciones de amistad con Mercer Cook (traductor de Roumain), a quien dedicó su poema más célebre, "Hoquet" (Hipo).

En 1977 se le descubre un sarcoma canceroso bajo la lengua. Operado y restablecido, parte a Dakar, pero debe ser hospitalizado urgentemente algunos meses después de la operación por la ruptura de un aneurisma.

A finales de ese mismo año, cayó enfermo de neumonía y se le diagnosticó un cáncer de garganta. Falleció el 22 de enero de 1978 en Washington, D.C. Fue enterrado en la Guayana francesa.

Es importante señalar la función de Damas como mediador entre las literaturas y autores anglófonos y francófonos. Según Daniel Maximin, quien reivindica una  "connivencia" con Damas, "Damas [es] uno de los más desconocidos y uno de los más grandes poetas de este siglo en nuestro Tercer mundo y en nuestra poesía caribeña, el poeta de la sinceridad absoluta, del desnudarse, y con quien trato de dialogar. El único que se atrevió a hablar de amor en el medio de la descolonización...".

 

Bibliografía activa

Pigments, avec une préface de Robert Desnos et un bois gravé de Frans Masereel. G.L.M. Éditeurs, Paris, 1937.

Retour de Guyane. José Corti, Paris, 1938.

Veillées noires, Contes Nègres de Guyane. Stock, Paris, 1943.

Poètes d'expression française. Seuil, Paris, 1947.

Poèmes Nègres sur des airs africains. G.L.M. Éditeurs, Paris, 1948.

Graffiti. Seghers, Paris, 1952.

Black-Label. Gallimard, Paris,  1956.

Névralgies. Présence Africaine, Paris, 1966.

Pigments Névralgies. Présence Africaine, Paris, 1972.

Grabaciones

Les Grandes Voix du Sud II; Aimé Césaire, Édouard J. Maunick, Malcolm de Chazal, Léon-Gontran Damas. Série de 4 disques CD repris des disques 33 tours des années 1980 (Damas figurant sur le 4e). Direction artistique: Culturesfrance et RFI. Frémeaux & Associés, Paris, 2007.

Traducciones

African Songs of Love, War, Grief, & Abuse. Designed & illustrated by Georgina Betts. Traduction de Miriam Koshland and Ulli Beier. Mbari Publication, Ibadan, 1961.

 

Bibliografía pasiva

Collectif: Hommage posthume à Léon-Gontran Damas, (1912-1978). Présence Africaine, Paris, 1979.

Collectif: Actes du colloque Léon Gontran Damas, Paris, 8, 9 et 10 décembre 1988, sous l'égide de Présence Africaine et de l'Agence de Coopération Culturelle et technique, Textes colligés en 1989 par Michel Tétu sous la présidence de Léopold Sedar Senghor et d'Aimé Césaire.

Burton, Richard D.E.: "My Mother who Fathered Me: 'Hoquet' by Léon Damas". Journal of West Indian Literature. 4.1, pp. 14-27, Mona, Jamaïque, janvier 1990.

Gonzalez, Jean-François (réalisateur): Léon Gontran Damas: ce pays de Guyane à mon cœur accroché. Vidéo-documentaire, 42 min. CRDP des académies de la Guadeloupe, de la Guyane et de la Martinique, Schœlcher, 1991.

Kesteloot, Lylian: Les Écrivains noirs de langue française: naissance d'une littérature. Institut de Sociologie de l'Université Libre, Bruxelles, pp. 128-147, 1963.

Malanda, Ange-Séverin: Passages II. Histoire et pouvoir dans la littérature antillo-guyanaise. Ed du Ciref, Paris, 2002.

Mongo-Mboussa, Boniface: "La littérature africaine: fille d'errance". Désir d'Afrique. Gallimard, Paris, pp. 29-40, 2002.

Racine, Daniel L. (éd.) : Léon-Gontran Damas, 1912-1978: founder of Negritude: A Memorial Casebook. University Press of America, Washington, D.C., 1979.

Racine, Daniel: Léon-Gontran Damas, l'homme et l'œuvre. Préface de L.S. Senghor. Présence Africaine, Paris, 1983.

Rano, Jonas D.: Créolitude: Léon-Gontran Damas et la quête d'une identité primordiale. Éditions Universitaires Européennes, Sarrebruck, 2011.

Serrano, Richard: "Léon-Gontran Damas and the Invasion of Senegal". Against the Postcolonial: "Francophone" Writers at the Ends of the French Empire. Lexington Books, Landham, 2005.

Toumson, Roger: "Une expérience des limites: l’épreuve du langage poétique chez L G Damas". La Transgression des couleurs, Littérature et langage des Antilles (XVIIIe, XIXe, XXème siècles). Tome 2, pp. 401-411. Éditions Caribéennes, Paris,  1989.