John Will Harris

Educación, Religión, Puerto Rico

John Will Harris (1876-1956). Reverendo norteamericano y misionero de la iglesia presbiteriana, dedicó su vida al fomento de la educación en Puerto Rico.

Harris nació el 12 de enero de 1876 en Dripping, Texas, Estados Unidos. A partir de 1893 decidió encauzar su vida por las doctrinas presbiterianas y al año siguiente ingresó en la Iglesia Presbiteriana de Cibolo del estado de Texas.

Posteriormente se mudó a Missouri para dedicarse al ministerio de la iglesia y comenzó a estudiar en el Park College de Parkville. Durante esta etapa colaboró como misionero en una reserva indígena en Kansas. Al graduarse en 1902 decidió continuar sus estudios en el Seminario Teológico de Princeton en New Jersey. En este mismo sitio se ordenó Pastor y posteriormente, el 17 de mayo de 1905, se casó  con la misionera Eunice E. White y fue ubicado por la iglesia para servir en Pond Creek, Oklahoma; al año siguiente fue designado en  Puerto Rico.

En la isla alquiló un local en San Germán para dar clases. Él y su esposa viajaron de nuevo a Kansas con el objetivo de conseguir financiamiento para la nueva escuela, y en 1910 Harris compró un terreno para los edificios, uno de ellos en las Lomas de Santa Marta por un precio de $8,000.

En 1911 el reverendo John Will Harris convirtió su centro de enseñanza en el Instituto Politécnico de Puerto Rico, en escuela elemental y superior para estudiantes de ambos sexos. Este innovador centro académico desde sus inicios se conoció como “El Poly”. El Reverendo continuó viajando a los Estados Unidos para conseguir donaciones para su empeño pedagógico, pero tras la  debacle provocada por la Primera Guerra Mundial se le hizo más difícil conseguir apoyo financiero.

John W. Harris consiguió en 1919 que la legislatura de Puerto Rico autorizara la concesión de grados de nivel universitario. Un año después El Instituto Politécnico de Puerto Rico se incorporó oficialmente a Washington, D.C.

Es precisamente en 1920 cuando el doctor Harris recibe el grado honorifico de LL.D. de Park College, Missouri. Casi a finales de esta década, en 1927, se graduó la primera generación universitaria de la institución fundada por el Reverendo John W. Harris.

Tras el éxito alcanzado por el Instituto y su fortalecimiento, Harris cedió la presidencia del Politécnico al doctor Jarvis S. Morris. En 1940 por su gran labor por la educación, la Universidad de Puerto Rico le otorgó el grado honorifico de LL.D. al doctor Harris y en 1948 recibió el grado honorifico de Divinidad por parte del Politécnico.

En 1956 el importante centro cambió su nombre por el de Universidad Interamericana. El 14 de junio de ese mismo año, a consecuencia de las lesiones sufridas en un trágico accidente automovilístico, murió el Reverendo John Willis Harris en su natal Texas.  Legó una vida consagrada a la educación  y la preparación técnico profesional en Puerto Rico.

 

Bibliografía Activa

Memorias del Dr. John Will Harris “cabalgando y enlazando”, Editorial Universidad interamericana de Puerto Rico, Puerto Rico, 2012.

 

Bibliografía Pasiva

Feliciano-Ramos, Héctor: Historia de la Universidad Interamericana de Puerto Rico: El Instituto Politécnico 1911–1955, Centro de Publicaciones de la Universidad Interamericana, San Germán, 1993.

Matters, C. Virginia: "Harris, John William," Handbook of Texas Online, en: http://www.tshaonline.org/handbook/online/articles/fhadk,Publishedby the Texas State Historical Association, 2010.