Jean-Baptiste Labat

Historia, Ciencia, Literatura, Religión, Martinica

Jean-Baptiste Labat (1663-1738). Conocido como el Padre Labat. Monje dominico francés, viajero, botánico, explorador, etnógrafo, ingeniero, propietario de tierras y escritor.  Durante su estancia como misionero en las Antillas, se opuso a los ingleses y publicó a su regreso a Francia (1722) su Nouveau Voyage aux Isles de l’Amérique –Nuevo viaje a las Islas de América.

Nacido cerca de París en 1663, falleció en esa misma ciudad en enero de 1738. Se ordenó como sacerdote en París en 1685, tras lo cual realizó estudios científicos y enseñó filosofía y matemáticas en el convento de Nancy. En 1693, a los treinta años, partió como misionero voluntario desde el puerto de La Rochelle a las Antillas, con la autorización de los responsables de la orden de los dominicos.

Desembarcó en la isla de Martinica en 1694, donde permanecería hasta 1705, desempeñando funciones como cura de la parroquia de Macouba- donde trabajó durante dos años y donde dirigió la construcción de numerosas edificaciones- arquitecto de la misión en la vecina isla de Guadalupe, procurador síndico del Fonds Saint-Jacques, donde organizó la producción de azúcar antes de ser nombrado Superior de los Dominicos  de Saint-Pierre, al norte de Martinica. Visitó también las Antillas inglesas y neerlandesas.

En 1722 publicó su obra Voyage aux Isles, Chronique aventureuse des Caraibes, 1693-1705. –Viaje a las Islas. Crónica aventurada de los Caribes, 1693-1705. En este libro que escribió sobre la base de sus notas cotidianas, en el mismo orden en que las había tomado, Labat se mostró tal cual era, el ojo inquieto, sin pelos en la lengua, todo impulso y efervescencia, pasando de un tema a otro sin importarle hacer transiciones, introduciendo constantemente en su relato una infinidad de anécdotas.

Se puede encontrar de todo en ese libro: una guía botánica o zoológica, un manual de economía rural y doméstica, una historia local y a veces familiar, un estudio etnográfico e incluso recetas de cocina caribeña. No omite ningún elemento de la realidad que le rodea. Todo queda registrado con una pasión muy precisa.  

En su obra, Labat describe varios aspectos de la sociedad antillana entre los cuales se encuentra la esclavitud. Él mismo era un ardiente defensor de la esclavitud y poseía esclavos. Fue también testigo privilegiado de otro aspecto de aquella sociedad: los filibusteros. Los escritos de Labat constituyen fuentes primarias de gran importancia en el estudio del filibusterismo.  

Los impulsos de fervor religioso no eran muy apremiantes en Labat, quien participó físicamente en la valorización y en la defensa de las islas, comportándose siempre más como militar que como religioso.

En 1706, regresó a Europa y fue nombrado en Italia, donde emprendió la redacción de su célebre Nouveau Voyage aux isles Françoises de l'AmériqueNuevo viaje a las islas francesas de América – a partir de sus notas cotidianas que había tomado durante sus años de estancia en las islas.

El Padre Labat intentó organizar su regreso a las Américas pero no obtuvo nunca la autorización de la jerarquía eclesiástica. Viajó a París en 1716 y vivió en el convento de la calle Saint-Honoré hasta su muerte.

Durante aquellos años, publicó finalmente su Nouveau Voyage aux Isles Françoises de l'Amérique en 6 volúmenes, en París, en 1722, con numerosas ilustraciones realizadas por él mismo. La obra fue traducida al neerlandés en 1725 y al alemán en 1783.

Más tarde trabajó de modo similar sobre otras tierras a partir de notas de otros viajeros. A pesar de no haber estado nunca en Africa, se inspiró ampliamente en las memorias de otros viajeros para escribir su Nouvelle relation de l'Afrique occidentale –Nueva relación de Africa occidental  (1728), un texto cuya fiabilidad ha sido objeto de polémicas.  []

Se cuenta que elaboró en las Antillas, para curar una fiebre, un licor espirituoso (aguardiente azucarado) que luego de algunas transformaciones se convirtió en el hoy conocido ron. (En la isla de Marie-Galante –perteneciente a Guadalupe-, una destilería artesanal produce actualmente un ron que lleva su nombre).

Aún en nuestros días, en creole martiniqueño el término pèrlaba –de Père Labat- sirve para designar un espíritu travieso.

Su verdadera identidad : más un guerrero que un religioso, pero también monje aventurero, naturalista erudito, ingeniero civil y militar, capellán de filibusteros, convertidor –de infieles- enérgico, administrador de autoridad férrea y también inteligente, voluntarioso, perverso, conversador, glotón, glorioso, un escritor de genio que a pesar de todos sus defectos no deja nunca de ser simpático.  

 

Bibliografía activa

Nouveau Voyage aux isles Françoises de l'Amérique, Guillaume Cavelier, Paris. 6 vol. in-121722

Nouvelle relation de l'Afrique occidentale, Paris, 1728

Voyage du Chevalier Demarchais en Guinée, iles voisines, et à Cayenne, fait en 1725, 1726, et 1727 (4 vols., Paris) 1730

Voyages en Espagne et en Italie,1730

Relation historique de l'Éthiopie occidentale, Paris, 1732

Voyage aux Isles, J.-B. Labat, intro. Michel Le Bris, (Phébus Libretto, Paris, 1993

Bibliografia pasiva

Châtillon, Marcel: Le Père Labat à travers ses manuscrits, Société d'Histoire de la Guadeloupe, Pointe-à-Pitre, 1979. 

Gbolo, Pierre: Le Père Labat, témoin du monde noir, 1988 (thèse).

Montel, Aurélia: Le père Labat viendra te prendre, Maisonneuve et Larose, 1996.

Rennard, Joseph: Le P. Labat o.p. aux Antilles, Éd. Spes, 1927.

Young, Everild et Helweg-Larsen, Kjeld: The pirates' priest : the life of Père Labat in the West Indies, 1693-1705, Jarrolds, Londres, 1965.