Jaime Benítez

Política, Educación, Literatura, Puerto Rico

Jaime Benítez (Jaime Benítez Rexach, 1908-2001). Destacado intelectual puertorriqueño. Político, pedagogo y ensayista que ocupó los puestos de Rector y primer Presidente de la Universidad de Puerto Rico, y luego de Comisionado Residente de Puerto Rico en Washington.

Nació en Vieques, Puerto Rico, el 29 de octubre de 1908. Hijo de Don Luis Benítez y Doña Cándida Rexach, Jaime era el más pequeño de tres hermanos. Quedó huérfano a temprana edad y sus parientes se encargaron de su crianza.

Realizó las enseñanzas primaria y secundaria en Juncos y Santurce, en las Escuelas Luchetti, Labra y Central. Después se trasladó a  Washington D.C y comenzó a estudiar la carrera de Derecho en la Universidad de Georgetown. Tras graduarse cursó estudios para las maestrías respectivas en Leyes y en Artes, las cuales obtuvo en las Universidades de Georgetown (1931) y de Chicago (1939).

Ingresó en 1931 en el servicio docente de la Universidad de Puerto Rico como instructor de Ciencias Sociales y Políticas. Pronto dio a conocer desde la cátedra y a través de colaboraciones en varias publicaciones (como el diario El Mundo, y las revistas Índice, Ámbito, Puerto Rico, etc.) sus preocupaciones acerca de diversos problemas sociales y culturales de su país y, sobre todo, expuso la necesidad de reorientar y reformar la enseñanza universitaria.

Aunque en aquel momento todavía ostentaba la categoría de instructor, su trabajo fue reconocido en 1942 cuando ocupó la rectoría de la Universidad de Puerto Rico. Comenzó entonces a trabajar en un ambicioso plan de reforma que logró encauzar a la Universidad por vías de crecimiento tanto material como espiritual, abierta a corrientes pedagógicas y culturales de dimensión universal. Impulsó una filosofía educativa reformista, conocida por considerar la universidad como “casa de estudio”. Reforma educativa que se fundamentaba, esencialmente, en las ideas del pedagogo estadounidense Robert Maynard Hutchins y del español José Ortega y Gasset. Benítez se interesó particularmente en este último, un profundo  análisis de la obra de este autor llevó a Benítez a la presentación, como tesis de maestría en la Universidad de Chicago, de la monografía titulada Political and Philosophical Theories of José Ortega y Gasset.

Como parte de sus funciones Benítez publicó numerosos artículos, ensayos, discursos y conferencias que recogieron sus ideas acerca de diversos aspectos pedagógicos, culturales, sociales y económicos del país. El libro titulado Junto a la Torre (1962) recogió parte de esos textos, muchos de los cuales aparecieron en periódicos y revistas no solo de Puerto Rico, sino también de otros países del hemisferio: El Mundo y Asomante, de San Juan; Revista Bimestre Cubana, de La Habana; La Prensa y La Nueva Democracia, de Nueva York; La Nación y Sur, de Buenos Aires. Además funda y dirige desde 1953 la revista general de la Universidad de Puerto Rico, La Torre, en la que, también, publica.

En 1950 escribió además el ensayo “Luis Palés Matos y el pesimismo en Puerto Rico. Doce años después”, que sirvió de prólogo a la nueva edición aparecida ese año del libro Tuntún de pasa y grifería del referido poeta.  La obra de Jaime Benítez, en términos generales, partió de sus preocupaciones sobre las problemáticas socioculturales puertorriqueñas. Los escritos de Benítez, reveladores de sus hondos intereses como jurista, sociólogo, humanista y pedagogo, evidenciaron también inquietudes en el terreno de la enseñanza, así como por determinados valores de la cultura occidental.

Su actitud crítica, enfocada principalmente hacia la necesidad de reformar los niveles de enseñanza superior, lo situó en el grupo de escritores de la llamada generación del treinta, junto a Antonio S. Pedreira, Tomás Blanco, Emilio S. Belaval y otros, los cuales se preocupaban por la esencia cultural de su país y aspiraron a reorientarla.

Su labor educativa mereció numerosos honores y distinciones. Fue miembro de la American Academy of Political and Social Science y de la Comisión Nacional Norteamericana que intervenía en los programas de la UNESCO. En 1948 actuó como delegado de los Estados Unidos ante la I Conferencia Internacional de Universidades que se celebró en Utretch, Holanda, bajo el patrocinio de la UNESCO, y además ante las conferencias de esta organización mundial que tuvieron lugar, respectivamente, en 1950 y 1951 en La Habana y París.

Con motivo del bicentenario de la Universidad de Columbia, en Nueva York, participó en 1954 en una serie de conferencias sobre el tema “Libertad responsable en América”, a la cual también asistieron otras personalidades de renombre, y presidió la sesión relativa a la pedagogía universitaria. Recibió en 1956 en Estocolmo, a nombre de Juan Ramón Jiménez, el Premio Nobel otorgado al poeta español en aquel año. En 1959 fue electo presidente de la Middle States Association of Colleges and Universities en Estados Unidos.

Por otra parte, en calidad de jurista, presidió en 1952 la Comisión sobre Derechos Humanos de la Asamblea Constituyente de Puerto Rico, e intervino en la redacción de la Carta de Derechos de la Constitución del Estado Libre Asociado, instrumentos jurídicos en que descansa el pacto de asociación con los Estados Unidos de América

En 1966 se convirtió en el primer Presidente de la Universidad de Puerto Rico, puesto que ocupó hasta el año 1972. Entre las amplias reformas de la enseñanza universitaria que promulgó desde su cargo se incluyen la creación de centros, divisiones, facultades así como un amplio sistema de becas. Bajo su dirección se establecen las Escuelas de Medicina, Odontología, Planificación, Administración Pública, Arquitectura, el Instituto de Estudios del Caribe, y diversos programas de estudios. Durante la década del sesenta funda los colegios de Humacao, Cayey, Arecibo y Ponce.

En 1972 es electo Comisionado Residente de Puerto Rico en Washington. Desde el Congreso de los Estados Unidos, y como miembro de la primera administración de Rafael Hernández Colón, gestiona la aplicación del programa de sellos de alimentos para Puerto Rico; la salida de la Marina estadounidense de la isla de Culebra; y forma parte de la comisión que redacta un Nuevo Pacto de Unión Permanente entre Puerto Rico y Estados Unidos. La derrota del Partido Popular Democrático en las elecciones de 1976 pone fin a ese intento de resolver el status político de Puerto Rico.

De regreso a su patria, Jaime Benítez se involucra entusiastamente en nuevos proyectos educativos y políticos. Comienza en 1987 como profesor en la Universidad Interamericana. Se incorpora, entre otras a organizaciones como la Academia Puertorriqueña de la Lengua, la Academia Puertorriqueña de las Artes y Ciencias, y la Asociación de Universidades del Caribe. Fue seleccionado Humanista Conferenciante del año 1986 de la Fundación Puertorriqueña de las Humanidades.

Nombrado Fellow del Woodrow Wilson Center en Washington, y miembro de la Comisión Internacional para Celebrar el Quinto Centenario del Descubrimiento de América en 1992 que designó el rey de España. Continuó escribiendo regularmente en los periódicos, y participó de la vida pública hasta 1994, cuando su salud se quebranta y comienza a realizar cada vez menos apariciones.

Fue honrado con el grado doctoral honoris causa por varias instituciones universitarias, entre ellas: el Instituto Politécnico de Puerto Rico (1950), la Universidad de Nueva York (1960), la Farley Dickinson University (1961) y la Universidad Católica de Puerto Rico (1965). En 1993 recibió un homenaje en el Teatro de la Universidad de Puerto Rico y fue designado Profesor Emérito del Recinto de Río Piedras de esa institución, cuya Asociación de Profesores Jubilados le nombró Presidente Honorario en 1999.

Murió el 30 de mayo de 2001 en San Juan, Puerto Rico. En su honor, la Legislatura de Puerto Rico establece la Medalla Jaime Benítez al Mérito en la Educación.

Bibliografía activa:

“The concept of the family in Roman and Common Law Jurisprudence” (Monografía inédita), Universidad de Georgetown, Washington D.C, 1931.

“Political and Philosophical Theories of José Ortega y Gasset”, (Monografía inédita), Universidad de Chicago, 1939.

La reforma universitaria”. Discurso pronunciado el 15 de febrero de 1943 por el señor Rector de la Universidad. San Juan, Puerto Rico, 1943.

El tema del descontento creador”. Discurso pronunciado en la trigésimo-segunda colación de grados, en el Colegio de Agricultura y Artes Mecánicas, Mayagüez, el 27 de mayo de 1946. San Juan, Puerto Rico, 1946.

Educación y democracia en Puerto Rico”, Washington D.C., 1947.

La escuela y los problemas sociales y económicos de Puerto Rico, San Juan, Puerto Rico, 1947.

La educación y las guerras, San Juan, Puerto Rico, 1948.

Apuntes para una ética del maestro, Río Piedras, Puerto Rico, 1948.

UNESCO y la Universidad de Puerto Rico, Río Piedras, Puerto Rico, 1948.

Reflexiones sobre el presente. Tres discursos. San Juan, Puerto Rico, 1950.

La Universidad de Puerto Rico 1930-1953, Río Piedras, Puerto Rico, 1953.

Signo y misión de nuestra Universidad, Río Piedras, Puerto Rico 1954.

Education for democracy on a cultural fronger. Two addresses. Río Piedras, Puerto Rico, 1955.

Junto a La Torre. Jornadas de un programa universitario (1942-1962), Universidad de Puerto Rico, San Juan, 1962.

La casa de estudios: sobre la libertad y el orden en la Universidad, Universidad de Puerto Rico, San Juan, 1963.

Political Rights and University Professors (Ensayo traducido del español por Harriet de Onís), San Juan, 1963.

“Discurso pronunciado por el Honorable Rector de la Universidad de Puerto Rico Jaime Benítez en la solemne inauguración del primer centenario de Miguel de Unamuno en la Universidad de Salamanca el día 19 de noviembre de MCMLXIV”, en La Torre, Universidad de Puerto Rico, no. 1901, 29 de febrero de 1984, 1964.

“Sobre el futuro cultural y político de Puerto Rico”, en Revista de Occidente, nº. 34, 1966, pp. 8-31.

“Sebastián González García-Paz: su huella en la Universidad de Puerto Rico”, en El Museo de Pontevedra, nº. 22, 1968, pp. 71-78

“Los Estados Unidos, América Latina y Puerto Rico”, en Revista de Ciencias Sociales, Puerto Rico, no.879, abril, 1970, p.2-6.   

Los Estados Unidos, Cuba y la América Latina, en La Torre, Universidad de Puerto rico, no.864, enero, 1970, p.1-16.

“En el centenario de Rubén Darío (1867-1916)”, en La Torre, Universidad de Puerto Rico, no.1617, 20 de junio de 1984.

“Homenaje puertorriqueño a Unamuno”, Unamuno a los cien años estudio y discursos salmantinos en su centenario, 1967, pp. 129-132

“Juan Ramón Jiménez y la Universidad de Puerto Rico”, en Cuenta y razón, nº. 3, 1981, pp. 57-68.

“Ortega y Puerto Rico”, en Cuenta y razón, nº. 11, 1983, pp. 21-28.

“El descubrimiento de América, quinientos años después”, en Cuenta y razón, nº. 14, 1983, págs. 13-19

Bibliografía pasiva:

Asenjo, Conrado: Quién es quién en Puerto Rico. Diccionario biográfico de récord personal. San Juan, 1948-49, pp. 23-24.

Hernández Colón, Rafael: “Jaime Benítez y el Estado Libre Asociado”, en  Cuenta y razón, nº. 125, 2002, pp. 11-14.

Hostos, Adolfo de: Tesauro de datos históricos. Índice compendioso de la literatura histórica de Puerto Rico. San Juan, I, 1948, p. 250.

Marías, Julián: “Meditación de una Universidad. La Torre en guardia”, en El Mundo, San Juan, 23 de marzo de 1963, p. 32.

Rivera de Álvarez, Josefina: Diccionario de literatura puertorriqueña, T. II, Instituto de Literatura Puertorriqueña, San Juan, Puerto Rico, 1974, pp. 187-190.

Robles de Cardona, Mariana: “El ensayo en la generación del 30”, en Literatura puertorriqueña. 21 Conferencias. Instituto de Cultura Puertorriqueña, San Juan de P.R., 1960, p. 337.

Vélez Cardona, Waldemiro: “La universidad de Jaime Benítez”, en Biblioteca Digital Puertorriqueña, Universidad de Puerto Rico, Recinto de Río Piedras, 26 de enero de 2009. Disponible en http://bibliotecadigital.uprrp.edu/cdm/singleitem/collection/jaime/id/1123.