Claude McKay

Literatura, Periodismo, Jamaica

Claude McKay (Festus Claudios McKay, 1889-1948). Poeta, novelista, y periodista jamaiquino radicado en los Estados Unidos. Uno de los máximos exponentes del movimiento conocido como Renacimiento de Harlem (Harlem Renaissance).

Nació en Sunny Ville, Clarendon Parish, Jamaica, el 15 de septiembre. Fue el más joven de los once hijos de Thomas Francis McKay y Hannah Ann Elizabeth Edwards. Aunque analfabetos, sus padres eran  granjeros prósperos, con propiedades suficientes como para tener derecho al voto. A los siete años Claude fue enviado a vivir con su hermano mayor, Uriah Theodore McKay, quien era maestro de escuela y podría darle al niño una mejor educación.

Desde muy pequeño fue un ávido lector, y a los diez años  comenzó a escribir poesía. Bajo la tutela de su hermano aprendió ciencia y teología y estudió las figuras más representativas de la literatura y la filosofía, tanto clásica como inglesa. En 1906 matriculó comercio, pero la escuela fue destruida por un terremoto y el joven asimiló el oficio de aprendiz con un ebanista de carruajes y armarios.

A partir de 1907 McKay estuvo bajo la tutela de Walter Jekyll, un inglés residente en Jamaica, quien se convirtió en su mentory le animó a escribir versos en patois (dialecto conformado a partir de una mayoría de palabras inglesas, pero con estructura africana). Jekyll llevó algunos de los versos de McKay a la música, y le ayudó a publicar en 1912 sus dos primeros libros de poesía, Songs of Jamaica, y Constab Ballads. Por estas obras obtuvo la Medalla de oro del Jamaican Institute of Arts and Sciences.

Cuando emigró a los Estados Unidos en 1912 llegó bien recomendado. Se inscribió por poco tiempo en el Instituto Tuskegee en Alabama con la intención de estudiar agronomía; y fue allí donde enfrentó por primera vez la dura realidad del racismo estadounidense, tema esencial en gran parte de su escritura posterior. 

A pesar de los buenos resultados obtenidos en los exámenes de acceso McKay, decidió abandonar el camino de la ingeniería Agrónoma. En 1914, gracias a la contribución monetaria de Jekyll se trasladó a Nueva York, donde invirtió en un restaurante y se casó con su novia de la infancia, Eulalie Imelda Lewars; pero ella retornó a Jamaica para dar a luz a su hija. 

McKay tuvo que emplearse en muy diversos trabajos para sobrevivir, entre ellos camarero del ferrocarril, pero no dejó de escribir y publicó sus poemas bajo el seudónimo de Eli Edwards en 1917. El talento de McKay como poeta lírico despertó el interés del editor de la revista de Pearson, y Max Eastman, editor de la publicación socialista El Libertador (The Liberator). Ellos tuvieron un papel decisivo en la carrera temprana del poeta jamaiquino.

McKay con el tiempo se convirtió en editor de El Libertador, y escribió varios artículos para publicaciones de izquierda. Durante el período de violencia racial contra los negros conocido como el Verano rojo de 1919, escribió uno de sus poemas más conocidos, el soneto, "Si hay que morir" ("If We Must Die"), himno de resistencia citado por Winston Churchill durante la Segunda Guerra Mundial. Además, los sonetos "Bautismo", "La Casa Blanca", y "El linchamiento," unos de sus mejores versos de protesta. Su innovación como poeta radica en la inmediatez con la que habló de los temas raciales y sobre la clase obrera. 

McKay se involucró con un grupo de radicales negros descontentos con el nacionalismo de Marcus Garvey, entre ellos los afrocaribeños Cyril Briggs, Richard B. Moore y Wilfrid Domingo. Todos lucharon por la autodeterminación negra dentro de un contexto de revolución socialista. Juntos fundaron la Hermandad de Sangre Africana, organización semisecreta, pero McKay partió pronto hacia Londres, donde residió entre 1919 y 1921.

En Inglaterra fue contratado por la revista socialista británica, Drednought Workersy publicó el poemario Sprint in New Hampshire, que fue lanzado después en los Estados Unidos en 1922. Durante este periodo su compromiso con el socialismo aumentó y comenzó a leer a Carlos Marx con asiduidad. En la Organización Socialista Internacional, McKay conoció a luchadores universales como Shapurji Saklatvala, A. J. Cook, Guy Aldred, Jack Tanner, Arthur McManus, William Gallacher, Sylvia Pankhurst y a George Lansbury. 

Pronto McKay fue invitado a escribir para el periódico Workers' Dreadnought y se convirtió en reportero asalariado. Algunas fuentes afirman que fue el primer periodista negro de Inglaterra. Asistió a la Communist Unity Conference donde se creó el Partido Comunista de Gran Bretaña. Al mismo tiempo publicó algo de su poesía en la Cambridge Magazine, editada por C. K. Ogden.

Regresó a los Estados Unidos y allí vio la luz el poemario Harlem Shadows (Sombras de Harlem), considerado como su colección de poesía más importante. En esa época, y durante los años veinte, McKay comenzó un recorrido de doce años a través de Europa y África, lo que fue para él un período de pobreza y enfermedad. 

En 1922 visitó la Unión Soviética y asistió al cuarto congreso de la Internacional Comunista en Moscú. Allí, conoció a muchos líderes bolcheviques incluyendo a León Trotsky, Nikolai Bukharin y Karl Radek. Compiló sus ensayos periodísticos en el libro Los negros en los Estados Unidos, obra de gran valor, pero que se mantuvo inédita hasta 1979. 

McKay fue una figura fundamental dentro de la literatura afroamericana,  se dio a conocer como una de las primeras y más activas voces del denominado Renacimiento de Harlem. Entre sus más famosos poemas de este periodo se encuentran, el antes mencionado “If We Must Die”, y el autorretrato “Outcast”. McKay también escribió reminiscencias líricas de su Jamaica natal, así como obras sobre el amor y el exilio. Abogó en favor de las libertades civiles plenas y la solidaridad racial. El orgullo de McKay por su cultura, y su conciencia racial, ayudaron a estimular la expresión de la cultura afroamericana.

Su primera novela Home to Harlem -de 1928- fue aclamada por la crítica, y obtuvo el Harmon Gold Award de literatura, sin embargo, generó controversias por el descarnado retrato que hace de la vida en el bajo mundo de las calles de Harlem. Tuvo un gran impacto entre los intelectuales negros del Caribe, el oeste de África y Europa.

Banjo: A Story without a Plot, su siguiente novela, fue publicada en 1930 con menor éxito de venta. En ella criticaba la explotación de un músico afroamericano expatriado en Marsella. La obra de McKay, y su paso por Francia,  influyeron en Léopold Sédar Senghor, Aimé Césaire, y otros pioneros del movimiento de la negritud literaria que se afianzó en el África occidental francesa y las Indias Occidentales.

Como narrador de cuentos escribió Gingertown, en 1932; y al año siguiente Banana Bottom, que refleja el retorno del autor a sus raíces jamaicanas, a través del conflicto entre una muchacha ligada a los valores de su cultura autóctona y la rigidez protestante encarnada por una pareja de misioneros. Esta es identificada por los críticos  como su mejor novela.

McKay se trasladó a Marruecos en 1930, pero su situación económica lo obligó a regresar a los Estados Unidos. Allí se insertó en el Proyecto Federal de Escritores del New Deal cultural. Completó su autobiografía con su libro Un largo camino desde casa, (A long way from home) publicado en 1937. Ese mismo año obtuvo el  James Weldon Johnson Literary Guild Award.

A pesar de que ya no era un activo militante comunista, defendía las ideas socialistas a través de ensayos y artículos editoriales en periódicos de Nueva York. 

McKay nunca regresó a Jamaica desde que se fuera en 1912.  Se convirtió en ciudadano norteamericano en 1940, ese mismo año escribió Harlem: Negro Metropolis, con poco éxito, pero considerada una fuente histórica. Durante esta década perdió un poco de la fama que alcanzó durante los años veinte. 

A pesar de no ser un hombre longevo padecía de presión arterial alta y del corazón, y ello lo deterioró físicamente. En sus últimos años abandonó su agnosticismo socialista y abrazó el catolicismo. En 1944 viajó de Nueva York a Chicago, como parte de su labor para la Organización de la Juventud Católica. Y en esa ciudad norteamericana falleció el 22 de mayo de 1948, con 59 años, a causa de una insuficiencia cardíaca congestiva. 

Póstumamente fueron publicados Selected Poems en 1953, y su segunda autobiografía, Mi verdes colinas de Jamaica, en 1979.

En el 2002, el erudito Molefi Kete Asante colocó a Claude McKay en su lista de los 100 Mejores Afroamericanos. Es considerado como uno de los más destacados intelectuales negros de izquierda de su tiempo, y sus obras han influido enormemente en toda una generación.

 

Bibliografía activa

Songs of Jamaica. Introduction by Walter Gardner, Gardner Kingston, 1912.

Constab Ballads, Watts, London, 1912.

Spring in New Hampshire, and Other Poems, Richards, London, 1920.

Harlem Shadows: The Poems of Claude McKay, Introduction by Max Eastman, Harcourt, Brace, New York, 1922.

Home to Harlem, Harper, New York, 1928.

Banjo: A Story without a Plot, Harper, New York, 1929.

Gingertown, Harper, New York, 1932.

Banana Bottom, Harper, New York, 1933.

A Long Way from Home (autobiography), Furman, New York, 1937.

Harlem: Negro Metropolis, Dutton, New York, 1940.

Selected Poems, introduction by John Dewey, Bookman, New York, 1953.

The Dialectic Poetry of Claude McKay (contains Songs of Jamaica and Constab Ballads), edited by Wayne F. Cooper, Books for Libraries Press, Freeport, NY, 1972.

The Passion of Claude McKay: Selected Poetry and Prose, 1912-1948, edited by Wayne F. Cooper, Schocken, New York, 1973.

My Green Hills of Jamaica, and Five Jamaican Short Stories, edited by Mervyn Morris, Howard University Press, Washington, DC, 1975.

Harlem Glory: A Fragment of Aframerican Life, Kerr, Chicago, 1990.

Romance in Marseilles, edited by Rich Bradbury, University of Exeter Press, United Kingdom, 1995.

Selected Poems, Edited and with an introduction by Joan R. Sherman, Dover Publications, Mineloa, NY, 1999.

Complete Poems, University of Illinois Press, Urbana, IL, 2003.

 

Bibliografía pasiva

American Negro Biography, New York: Norton, 1982. 

Asante, Molefi Kete: 100 Greatest African Americans: A Biographical Encyclopedia, Amherst, Prometheus Books, New York, 2002.

Baker, Houston A., Jr: Modernism and the Harlem Renaissance, University of Chicago Press, 1987. 

Conroy, Mary James, Claude McKay: Negro Poet and Novelist, University Microfilms, 1968.

Cooper, Wayne F.  Claude McKay: Rebel Sojourner in the Harlem Renaissance, Baton Rouge, LA: Louisiana State University Press,   1987.

Dictionary of Literary Biography, S.v. “Claude McKay,” by Ali, Mali Schavi, 1987.  

The Oxford Companion to African American Literature, S.v. “Claude Mckay.” By Heather Hathaway, 1997.