Cheo Feliciano

Música, Puerto Rico

Cheo Feliciano (José Luis Ángel Jacinto Feliciano Vega; 1935 – 2014). Notable cantante y compositor puertorriqueño.

Nacido en el seno de una modesta familia de emigrantes, fue hijo de Prudencio Feliciano, carpintero, y de Crescencia Vega de Feliciano. Dio sus primeros pasos en el arte como estudiante de la Escuela Libre de Música Juan Morel Campos de su ciudad natal, Ponce, estimulado por la afición de sus padres. Los domingos, el padre se dedicaba a cocinar y a cantar boleros acompañado por la madre; este ambiente familiar se convirtió en su primera influencia musical.

Se inició en la música como percusionista en su ciudad natal, y en 1952, a los 17 años de edad, se trasladó a Nueva York con su familia. A los 18 años aprendió a tocar las tumbadoras de la mano del percusionista Francisco "Kako" Bastar, con quien viajó a las ciudades canadienses de Quebec y Montreal. En Nueva York trabajó inicialmente como mensajero, sin terminar sus estudios, y luego como músico para diversas orquestas. Se enroló en el conjunto Ciro Rimac's Review; luego trabajó como "bandboy" de la orquesta de Tito Rodríguez, como conguero del Conjunto Marianaxi, de Luis Cruz, y como percusionista con la orquesta de Kako y su Trabuco.

En 1955, Cheo Feliciano se encontraba trabajando como atrilero en la orquesta del músico y cantante Tito Rodríguez, quien se dio cuenta de su calidad como percusionista y como cantante. Rodríguez le ofreció la oportunidad de cantar junto a su orquesta en el club nocturno neoyorquino, hoy desaparecido, Palladium. Al ser exitoso en este empeño, Rodríguez lo recomendó al músico Joe Cuba, quien lo incluyó en su sexteto, y así inició su carrera en forma independiente hacia 1957. Su debut profesional fue el 5 de octubre de 1957, el mismo día que contrajo matrimonio con Socorro Prieto León ("Doña Cocó de Feliciano", 1959-2014). La canción con la que debutó fue "Perfidia".

Con Joe Cuba estuvo 10 años y grabó 17 discos. Canciones como "A la seis", "Como ríen", "El pito (I'll Never Go Back to Georgia)" y "El ratón", creación del propio Feliciano, enmarcaron sus años en el famoso sexteto; entre 1967 y 1969  integró la orquesta de Eddie Palmieri.

Sus problemas de drogadicción surgieron durante esta etapa y, aunque siguió trabajando, se dio cuenta del daño que causaba a su familia por lo que se retiró temporalmente de la música. Ayudado por su amigo y colega Tommy Olivencia ingresó a una de las sedes de Hogares Crea, en Puerto Rico, para rehabilitarse; en estas circunstancias fue apoyado por Tite Curet Alonso y el abogado y empresario argentino Jerry Masucci, quien se interesó en que el artista fuese contratado para su empresa Fania Records.

Una vez rehabilitado, reapareció en 1971 invitado por las Estrellas de Fania para grabar el mítico concierto que reunió a los principales artistas salseros de la época, entre ellos Ray Barretto, Pete Conde Rodríguez, Yomo Toro, Bobby Valentín, Héctor Lavoe y Willie Colón. Con el tema “Anacaona” (1972), compuesto por Curet Alonso, mostró su particular forma de interpretar salsa, diferente pero al mismo tiempo cercana a los más genuinos ritmos del Caribe, como el son, el guaguancó, el merengue y la guaracha.

Con Fania grabó quince discos. La producción realizada para el sello Vaya de la Fania le anotó éxitos como "Anacaona", "Mi triste problema", "Pa' que afinquen" y "Si por mí llueve", "Amada mía", "Juguete", "Salomé", "Los entierros de mi gente pobre" y "Juan Albañil”, que rompieron records de venta. Además como parte de los Fania All Stars participó en la primera ópera de salsa: "Hommy".

Recibió numerosos premios incluyendo el "Front Page" del diario Daily News de Nueva York.

En 1983 fundó su propia empresa discográfica: Coche Records, con oficina en Puerto Rico. Ese mismo año grabó en directo un concierto celebrado en el Centro de Bellas Artes de San Juan con el nombre 25 Años de sentimiento. En 1984 recibió el homenaje de varios de los artistas con los que compartió escenarios, como Joe Cuba y Rubén Blades, en el concierto “Tributo a Cheo Feliciano”.

El triunfo a nivel internacional de la salsa le llevó a actuar en conciertos a ambos lados del Atlántico. En España, Cheo Feliciano fue una de las estrellas invitadas del prestigioso Carnaval de Tenerife, en las ediciones de 1982, 1983 y 1985. En 1992 regresó a la península para actuar en el marco de la Exposición Universal de Sevilla.

En 1985 se convirtió en el primer cantante de música tropical en cantar en el Teatro Amira de la Rosa en Barranquilla, Colombia, y en Puerto Rico en 1987 incursionó como actor al encarnar al padre del famoso pelotero Roberto Clemente en la obra musical "Clemente", protagonizada por el actor y declamador de poesía negrista Julio Axel Landrón.

En 1990 pasó a trabajar para el sello RMM del productor Ralph Mercado, el más importante de música latina durante los años noventa, con el cual grabó cinco discos: Los feelings de Cheo, Cantando, Motivos (en el que se adentró en el género del bolero), Un solo beso y Una voz... mil recuerdos, un homenaje a las figuras más legendarias de la música latinoamericana. En ese mismo año le rindieron homenaje en el decimotercero Festival de Salsa Winston y en 1991, después de 22 años, se reencontró con Eddie Palmieri en un histórico concierto celebrado en el Poliedro de Caracas, Venezuela. Posteriormente, llegó a un acuerdo con el grupo venezolano La Rondalla Venezolana y la discográfica venezolana Palacio de la Música para grabar el álbum Son inolvidables (1995), y dos años más tarde, con la misma agrupación realizó Le Cantan al Amor. Además, hizo dos grabaciones con la Rondalla Venezolana. En octubre de 1997 Cheo Feliciano visitó Cuba por primera vez y actuó en el cabaret Tropicana; en esta ciudad grabó el compacto "Cheo en Cuba". Fue invitado también en 1999 por la tradicional Orquesta Aragón, en la celebración su 60ª aniversario, a grabar en La Charanga Eterna  el tema “Son Al Son”.

En 1999 Feliciano editó una destacada producción titulada Mil voces, mil recuerdos. En la misma el artista rindió homenaje a figuras como Tito Rodríguez, Ismael Rivera, Frankie Ruiz, Mon Rivera, Gilberto Monroig, Santitos Colón, Daniel Santos, Felipe Pirela, Héctor Lavoe y Beny Moré. La producción, que contó con el apoyo de Louis García, fue escogida como una de las veinte grabaciones más sobresalientes de 1999 por la Fundación Nacional para la Cultura Popular. También en 2012 una de sus grabaciones, Eba Say Ajá, realizada con el panameño Rubén Blades, fue escogida entre las más sobresalientes del año.

En marzo de 2014, el cantante ponceño fue exaltado al Salón de la Fama de la Música por la Universidad Interamericana, recinto de Bayamón.

Se mantuvo activo haciendo presentaciones y grabaciones en forma ocasional durante sus años finales de vida. Su último trabajo musical fue como participante del proyecto Salsa Giants, desarrollado por el productor Sergio George, en el que se reunió con colegas suyos veteranos exponentes de la salsa como La India, Oscar de León, Andy Montañez, Tito Nieves, José Alberto "El Canario", Ismael Miranda y Willy Chirino. Con este grupo grabó e hizo el video del tema "Bajo la Tormenta", presentado en marzo del año 2013. Este tema formó parte de un disco compacto en formato EP (mini CD) de cinco temas. 

El 17 de abril de 2014 falleció en un accidente de tránsito en el sector de Cupey (Barrio de San Juan, capital de Puerto Rico), en la carretera 176. Según los resultados de las investigaciones, el cantante de 78 años de edad se quedó dormido, perdió el control del automóvil, y se impactó contra un poste de tendido eléctrico. Fue sepultado en Ponce, su ciudad natal. 

Su contribución a la música latinoamericana ha sido reconocida con numerosos premios y distinciones, entre los que se encuentran:

1975 – Copa de Oro de Venezuela.
1976 - "Most Popular Artist" por Latin New York magazine
1977 - Daily News Front Page Award por "Best Latin Vocalist"
1985 – Búho de Oro  (en Panamá); The Silver Chin Award (en Miami, Florida) y  el Agueybana de Oro (en Puerto Rico)
1982 y 1984 - Hijo honorífico de la ciudad de Ponce
1999 - Homenaje del senado puertorriqueño.
2008 – Premio Grammy Latino por la excelencia musical. El 20 de junio en Nueva York se declaró el Día de Cheo Feliciano.  
2014 – Exaltado al Salón de la Fama de la Música, Universidad Interamericana, recinto de Bayamón.

 

Bibliografía

http://www.elnuevodia.com/biografiadejoseluischeofeliciano-1755119.html

http://www.biografiasyvidas.com/biografia/f/feliciano_cheo.htm