Cayetano Coll y Toste

Historia, Política, Literatura, Periodismo, Medicina, Puerto Rico

Cayetano Coll y Toste (1850-1930). Historiador, narrador, poeta, ensayista, periodista, político y médico puertorriqueño. Es considerado como uno de los intelectuales más eminentes de Puerto Rico.

Cayetano Coll y Toste nació en Arecibo, Puerto Rico, el 30 de noviembre de 1850, en la antigua Calle de la Cruz que hoy lleva su nombre. Hijo de  Francisco Coll y Baza, comerciante de origen catalán, y Monserrate Toste y Torres, descendiente de marinos portugueses. A la  edad de cinco años quedó huérfano de padre y su madre tuvo que asumir las responsabilidades económicas del hogar.

En 1862 ingresó en el Colegio de los Jesuitas de la ciudad de San Juan, donde cursó el bachillerato de manera brillante, con premios y certificados honoríficos por su aplicación a los estudios. Después pasó a trabajar en una farmacia de la capital cuyo propietario, Félix S. Alfonzo, era su padrino y amigo de sus padres.

De regreso a su ciudad natal se empleó en otra farmacia, pero para entonces ya pretendía estudiar medicina y decidió marchar a Barcelona, España, donde cursó estudios superiores en esa especialidad. En 1873 creó en la capital catalana un semanario literario, El Ramillete, y la Tertulia Antillana de Amigos de la Ciencia, junto a Salvador Mestre y Mora.

De regreso a Puerto Rico en 1875, ya graduado, se trasladó a su pueblo natal, donde trabajó como médico durante catorce años ininterrumpidos, al tiempo que producía obras de divulgación científica como Tratamiento de la fiebre amarilla (1895).

Su fecunda actividad cívica comenzó con la fundación y dirección del Hospital de la Monserrate, en Arecibo. Ocupó cargos civiles y de carácter educativo, como el de supervisor de escuelas. Por sus distinguidos servicios a la comunidad, el gobierno español le otorgó el 11 de julio de 1887 el título de Comendador de la Orden de Isabel La Católica. Luego se trasladó a San Juan, donde comenzó a trabajar en la institución y desarrollo de la medicina forense hasta ver coronados sus esfuerzos al ser nombrado por Real Orden, el 14 de agosto de 1893, médico forense de la Real Audiencia Territorial de Puerto Rico.

Coll y Toste se destacó asimismo en la política y la vida pública e intelectual, en las cuales llegó a ocupar diversas posiciones.  Cuando en 1897 se firmó el Pacto Sagastino, que dividió a la isla en dos departamentos regionales, fue nombrado gobernador de la parte norte de Puerto Rico, puesto que desempeñó hasta que el general Manuel Macías y Casado implantó la autonomía de la isla.

Fue, además, subsecretario de Agricultura y Comercio bajo el mandato del gabinete autonómico de 1897-1898; director del ramo insular de Hacienda en el gobierno estadounidense que se instauró tras el cambio de soberanía en la isla; Secretario en la administración civil que sucedió a la militar en los primeros años del siglo XX. Desde este último cargo fundó y dirigió por mucho tiempo el Asilo de Niños Huérfanos de Santurce, donde se dedicó con afán a gestionar de becas de continuación de estudios en Estados Unidos para los alumnos más aventajados.

En 1897 Coll y Toste se empeñó en la publicación del Repertorio Histórico de Puerto Rico, del cual llegaron a salir solo tres números, y en el mismo año su Prehistoria de Puerto Rico fue premiada en un certamen público de la Sociedad Económica de Amigos del País. En 1913, a sus sesenta y tres años de edad, fue nombrado, según la ley 76 de la Asamblea Legislativa, en el cargo de Historiador Oficial de Puerto Rico. A partir de entonces comenzó a ordenar y publicar el Boletín Histórico de Puerto Rico, suplemento bimestral dedicado a la divulgación de la historia de la isla (1914-1927). Posteriormente fue reunido en catorce volúmenes que recogen documentos fundamentales sobre la historia puertorriqueña, recuperados del Archivo de Indias en España, así como trabajos de su autoría.

Esta compilación es considerada la obra cumbre de Cayetano Coll como historiador. Su investigación conformó uno de los fondos de interés más importantes de Puerto Rico para la época y, junto a la obra de José Julián Acosta y Salvador Brau, es un referente para los estudios historiográficos posteriores. Mientras los diferentes puntos de vista sobre los siglos XVI y XIX puertorriqueños, en su obra, enlazan con las historias de muchos escritores de la isla, como Alejandro Tapia y Manuel A. Alonso.

Publicó en la misma época, además, cerca de noventa "leyendas puertorriqueñas" en el mensuario Puerto Rico Ilustrado. Colaboró con revistas y periódicos de San Juan, entre ellas: la Revista Puertorriqueña, que dirigía Manuel Fernández Juncos; El Cuento Quincenal; Boletín de la Asociación Médica de Puerto Rico; Anales Médicos; La Democracia y el diario El Mundo. Dirigió el periódico La Semana Política, que fundó en 1906, y el órgano de la Sociedad de Escritores y Artistas Plumas Amigas (1912). También publicó en revistas extranjeras, como Las Antillas (La Habana) y Tobacco (Nueva York).

En las obra literaria de Cayetano Coll y Toste se destacan las leyendas históricas y la poesía, en las que predomina un romanticismo tardío. Desde muy joven había tomado parte en antologías como Notas Perdidas, a cargo de Alejandro Salicrup y Antología de poetas puertorriqueños, de Monge, Sama y Ruiz Quiñones. Varios de los poemas aparecidos en esos volúmenes, como la oda "El mártir de Atenas" y el canto épico "Una página de gloria", fueron premiados y recibieron elogios del público y la crítica.

La mayor parte de su producción poética apareció bajo el título Mi torre de sílex, compilación que se dividió en tres partes, bajo los subtítulos  "De mi patria", "De mi hogar" y "De mi culto a lo bello". Inspirado en temas patrióticos, domésticos o heroicos, con descripción realista o de expresión anecdótica, las formas elegidas por Coll y Toste, en general, fueron la sátira y el verso didáctico. En 1928 reunió en el cuaderno manuscrito Ópalos y margaritas, poemas de su autoría e inéditos hasta ese momento.

Su narrativa histórica a partir del acervo cultural de la Isla compone tres tomos de Tradiciones y leyendas puertorriqueñas (1924-1925). En ellos se presentan una serie de tramas y cuadros a partir de leyendas tradicionales de la Isla, entre ellos "Guanima", "Becerrillo", "El Cristo de los Ponce", "El pirata Cofresí", "Carabalí", "La campaña del ingenio", "Las butifarras del sacristán" y "El mago de Aguas Buenas". De prosa sencilla y precisa, así como un fondo histórico y legendario, eco de la Tradiciones peruanas de Ricardo Palma, son historias tradicionales avaladas, además, por la erudición del autor en materia de la historia de su país.

En 1928 Cayetano Coll y Toste comenzó a escribir sus Memorias, publicada parcialmente revistas de la isla, síntesis de su larga vida y obra, así como de la historia de Puerto Rico en la segunda mitad del siglo XIX. Fundó una familia de prominentes intelectuales puertorriqueños junto a Adela Cuchí, con quien tuvo seis hijos que se destacaron como educadores, políticos y escritores.

Por sus aportes como historiador e intelectual, Coll y Toste recibió reconocimientos tanto en su país como en el extranjero. El gobierno de la República de Venezuela lo condecoró con el título de "Caballero de la Orden de Bolívar". Fue presidente de la Academia Puertorriqueña de la Historia, miembro correspondiente de la Real Academia Española de la Historia y de las Academias Nacionales de la Historia de Cuba, Venezuela y Colombia. También presidió el Ateneo Puertorriqueño, la Sociedad de Escritores y Artistas de Puerto Rico, y fue vicedirector de la Academia Antillana de la Lengua.

Cayetano Coll y Toste muere el 19 de noviembre de 1930, en España, a los ochenta años de edad. El gobierno de Puerto Rico, en homenaje póstumo a su memoria, se encargó de que su cuerpo fuese trasladado de Madrid a San Juan. Bajo la orden del secretario de la Guerra de los Estados Unidos, una compañía del Regimiento 65 de Infantería, con música y banderas, rindió honores militares a la llegada del cadáver a suelo puertorriqueño. 

 

Bibliografía activa

Crónicas de Arecibo. Apuntes históricos, Ediciones Salicrup, Puerto Rico. R., 1891.

Boletín Histórico de Puerto Rico, Ediciones Cantero Fernández y Cía., San Juan, 1914-1926.

Historia de la esclavitud en Puerto Rico, (Comp.), Ediciones Sociedad de Autores Puertorriqueños, San Juan, 1969.

Historia de la instrucción pública en Puerto Rico hasta el año de 1898, Ediciones Talls, Boletín Mercantil, San Juan, 1910.

La Invasión americana en Puerto Rico, [s.n.], San Juan, 1985.

Tradiciones y leyendas puertorriqueñas, Vol. 1-3, Instituto de Cultura Puertorriqueña, San Juan, 1971.

Prehistoria de Puerto Rico, Ediciones Bol. Mercantil, 1907.

Bibliografía pasiva

Coll, Edna: Cayetano Coll y Toste: Síntesis de estímulos humanos, Universidad de Puerto Rico, Río Piedras, 1970.

Manrique Cabrera, F.: Historia de la literatura puertorriqueña, Ediciones Cultural, Puerto Rico, 1975.

Rivera de Álvarez, Josefina: Diccionario de la literatura puertorriqueña, tomo II, vol. I, Ediciones Instituto de Cultura Puertorriqueña, San Juan, Puerto Rico, 1974.

Salgado, César A.:  "Elogio del Boletín Veleta: Cayetano Coll y Toste en la archivística caribeña". Disponible en:

http://www.80grados.net/elogio-del-boletin-veleta-cayetano-coll-y-toste-en-la-archivistica-caribena/